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美、日聯手就不再「稀」罕中國/海兒

 
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海兒
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註冊時間: 2007-03-23
文章: 21922

發表發表於: 星期三 四月 11, 2018 1:33 pm    文章主題: 美、日聯手就不再「稀」罕中國/海兒 引言回覆

 原本看似一觸即發的美、中貿易大戰,隨著中國國家主席習近平在四月十日出席在中國海南舉行的博鰲亞洲論壇開幕式演說中,公佈包括開放金融市場准入規定、擴大進口、降低關稅了一系列開放市場措施,間接滿足美國對中國貿易的要求後,為連日來美、中兩國貿易戰的熾熱局勢降溫(註1)。

 有趣的是:在幾天前,中國官方對美、中貿易大戰還鐵板一塊的揚言要「奉陪到底」時,中國官方媒體「新華社」旗下雜誌《瞭望》還特別刊文指出,中國是唯一能夠提供全部17種稀土金屬的國家,特別是軍事用途突出的重稀土。

 白雲鄂博礦是世界最大的稀土礦山,占大陸稀土資源儲量逾90%。根據美國《國會山報》網站刊文分析,美國對稀土金屬的進口依賴達到100%,中國是最重要的來源國。如果中國將稀土來源切斷,美國將無法製造大多數先進的武器系統。例如,美國當年的「愛國者」飛彈,在製導系統中使用約3公斤多的釤鈷磁體和釹鐵硼磁體,用於電子束聚焦,才能精確攔截來襲導彈,M1戰車的鐳射測距機、F-22戰鬥機的發動機及輕而堅固的機身等等都有賴於稀土。

 另外,稀土金屬還被用於製造汽車、計算機、商用飛機和智慧手機等。如果中國停止出口稀土,美國將被迫關閉全部或大部分美國的技術製造裝配線。

 《瞭望》分析,早在1992年鄧小平在南巡時就曾提到,「中東有石油,中國有稀土」。中國稀土資源占全世界儲量的80%,具有極重要的戰略意義。中國智庫表示,美、中貿易戰升溫,中國雖然不斷宣稱有新措施因應,捍衛自身合法權益,但業者認為,如果通過繼續強化稀土供給端改革等多項措施改善稀土供需格局,推升稀土價格、降低稀土出口,真正讓美國怕的其實還在後面。顯見中國頗有意在2010年以稀土對付日本之後,企圖再次拿稀土作為武器來對付美國。

 儘管坐擁龐大的稀土資源似乎可以對美國的貿易戰爭中掌握了致勝的關鍵籌碼,但日本幾年前被中國用稀土惡整過一次,被迫迅速投入人力與資金研發從廢電器回收稀土的技術,以及尋求其他替代性材料等方式來大幅降低對外國進口稀土的需求後(註3)。

 最近,日本早稻田大學講師高谷雄太郎和東京大學教授加藤泰浩等人組成的研究小組宣佈,日本最東端的南鳥島周邊海底蘊藏大量稀土資源量超過1600萬噸,包括可用於混合動力車等的磁鐵的鏑可供全球使用730年,以及可用於雷射器等的釔可供全球使用780年(註4),這樣的消息在此時被公佈出來,不論只是單純的巧合還是刻意為之,對中國來說顯然絕對都不是一個好消息!

 因為拜中國所賜,日本在近幾年來努力投入稀土回收技術、尋求替代性材料,已經造成中國稀土的對外出口量逐年銳減,現在日本又在自己的專屬經濟海域發現龐大的稀土資源,除了將進一步對中國的稀土出口造成衝擊,更因為在第二次世界大戰後,美、日兩國一直都是關係密切的盟友,日本所擁有的稀土回收技術、尋求替代性材料乃至於新發現的海底稀土資源,都可以提供給美國作為取代從中國進口稀土之用,讓原本就已經相當緊密的美、日兩國關係變得更加密切,從而造成美、日兩國不再「稀」罕中國。

 一旦情勢演變至此,中國無論在外交上、經濟上的地位必然會逐漸變得越來越無足輕重,屆時,才是中國真正麻煩的開端!

(註1) https://tw.news.appledaily.com/international/realtime/20180410/1331580/
(註2) https://udn.com/news/story/7331/3077216
(註3) https://newtalk.tw/news/view/2017-01-14/81030
(註4) https://zh.cn.nikkei.com/industry/ienvironment/29997-2018-04-11-09-05-11.html
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GTR



註冊時間: 2010-12-19
文章: 1073

發表發表於: 星期五 四月 13, 2018 9:01 pm    文章主題: 引言回覆

不過基於往日情面,在台海問題上美國仍以不過度刺激中國為出發點.
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rassel



註冊時間: 2008-10-27
文章: 6823

發表發表於: 星期五 四月 13, 2018 10:37 pm    文章主題: 引言回覆

中國人的性格欺善怕惡, 根本不用留情面, 對他好只會讓他認為你好欺負而已。
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海兒
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註冊時間: 2007-03-23
文章: 21922

發表發表於: 星期五 四月 13, 2018 10:41 pm    文章主題: 引言回覆

沒錯,對付中國就是要不留任何情面的把他們逼到絕路,他們越在乎的部分你越是要下重手往死裡打,他們就會知道你不是好惹的,從此就不敢再對你靠北靠木。

看看這一波的美、中貿易大戰,美國根本不甩中國的靠北一再的不斷加碼制裁,中國嘴硬沒幾天立即態度一百八十度大轉變的妥協,就可以知道中國是吃硬不吃軟。

事實上,我只認為中國已經成為美國的傀儡國家,中國共產黨則是乖乖的繼續為美國的利益服務。

至於檯面上打嘴砲說要對美國「奉陪到底」打貿易戰的狠話,不過是自愚愚人放屁安豬心罷了。
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ak74u



註冊時間: 2007-03-24
文章: 21507

發表發表於: 星期五 四月 13, 2018 11:19 pm    文章主題: 引言回覆

海底希土最大的問題就是打撈與運送. 光是重量就會很慘了.
光是水的質量與物理性質, 就讓人頭痛要死了. 但是, 只要能解決, 那簡直是撈不完的資源.
可惜不像麻將.
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新路過人



註冊時間: 2008-03-10
文章: 2171

發表發表於: 星期六 四月 14, 2018 8:56 pm    文章主題: 引言回覆

我們台灣雖沒稀土,但民主才是最大的稀土,支那最害怕的武器
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海兒
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註冊時間: 2007-03-23
文章: 21922

發表發表於: 星期六 四月 14, 2018 10:42 pm    文章主題: 引言回覆

其實稀土並不是啥稀有資源,只不過因為分佈太過分散導致開採成本太高,開採的過程中對自然環境破壞太大,大部分的國家才不願投入開採,而中國則是窮了幾千年後又被中國共產黨搞得一窮二白,在鄧小平上台「改革開放」後,一窩蜂的投入發財逐利的行列,因此也就不在乎破壞自己的自然環境卯起來開採稀土出口賺錢。

現在日本既然在他們的專屬經濟海域發現有值得開採的稀土資源,以日本先進的開採技術,必然會造成國際稀土市場被日本大舉攻城掠地,壓縮了中國稀土的出口空間,而美國就可以藉此機會壓低取得稀土的成本,進而也壓低了高科技商品與武器的研製成本,為美、日兩國在經濟與軍事上創造雙贏,
而中國顯然就只有靠邊站的份了!

這篇是支那人自己寫的文章,戳破了一些不學無術的蠢支支們長久以來對稀土的迷思。

https://kknews.cc/zh-tw/finance/k83rykp.html

稀土資源既非稀有,也不那麼重要
2017-02-21 由 稀土產品交易中心 發表于財經

稀土資源既非稀有,也不那麼重要

作者:Magnus Ericsson
(瑞典呂勒奧理工大學社會科學學院)

摘要:地球上的稀土元素並不罕見,但由於主要用於半導體、電子元器件、合金、特殊材料等,長期以來被認為是一種戰略性礦產資源,各國對於稀土資源的供需變化和價格波動極為敏感。本文從中國稀土資源發現談起,首先系統梳理了稀土元素的發現歷史、名稱由來等基本內容,接著從化學特性、主要用途、資源需求等方面對稀土資源進行了需求分析,又從資源儲量、資源潛力、開採生產、主要企業和項目、替代品和回收利用等方面分析了稀土資源的供應情況,最後分析了稀土價格波動和地緣政治影響因素,並提出了未來稀土資源的發展展望。通過分析,本文認為人們對稀土供應的擔憂被過分高估,從絕對量的角度看,稀土資源並不稀有,而且重要性有限,未來稀土的供應保障不存在問題。本文特別指出,人們對中國稀土政策導致供應短缺的憂慮,更多是對中國迅速擴大的地緣政治影響抱有疑慮,而非真的是稀土供應短缺所致,稀土為他們提供了一個指責中國的機會。

01
引言

稀土並不罕見,舉例來說,地殼中平均含量最高的稀土金屬是鈰,它比銅更常見;最罕見的稀土金屬是銩,它比銀更常見。如果將「稀土」之「稀」理解為「稀薄」或「稀稀落落(被發現)」,則是恰當的,因為此類金屬的分布極其分散,並很難將其單獨剝離出來加以認定。「稀土」這一名稱的恰當性還在於此類金屬通常存在於稀有礦物中。「稀土」之「土」是古代鍊金術士對燃燒後殘餘物的稱謂。人們認識到氧氣在氧化過程中的作用後,逐漸將其理解為氧化物。

稀土元素通常劃分為輕稀土元素(LREE)和重稀土元素(HREE),前者指從鑭到銪的一系列元素,後者指從釓到鑥的一系列元素。鈧和釔也被納入稀土元素,其中釔被納入重稀土元素。與重稀土元素相比,輕稀土元素儲量更大,分布也更為集中,占全部稀土儲量的80%~99%。重稀土元素更為稀少,但被認為更值得擁有或更「關鍵」。

02
需求分析

2.1化學性質

所有稀土元素兩個外圍電子層中的價電子數與鑭元素相同,分別是2個和1個,但其內電子層擁有的價電子數則各不相同。這些內電子層是造成稀土元素許多顯著的磁性和顏色特徵的根源。這些內電子層處於外圍電子的屏蔽下,因此稀土元素能夠在不影響自身重要性質的情形下與其他物質發生反應。正是這種電子結構,造成不同稀土元素很容易相互取代,同時很容易分散在礦物中,因而難以將其剝離出來。

2.2主要用途

在稀土元素利用史上,它們在最初一段時間裡幾乎沒有什麼實際用途。後來被用作低等混合物,其結構與稀土元素賴以存在的礦物相似。混合稀土就是一個典型的例子。隨著用以剝離稀土元素的新化學分離技術的發展,單一稀土金屬的生產成為可能,這也有助於擴大其用途。20世紀末,稀土金屬有了新的應用(表1),如釹應用於電動車輛強力磁鐵中,鐠與鎂結合用來製造飛機發動機的高強力合金材料,銪用作顯示屏的紅色螢光粉,鋱用於計算機磁碟驅動器,鏑用於電子元件,釔用於催化劑和微波通信,在這些新應用的推動下,人們對稀土金屬的需求迅速增長。

表1 稀土元素主要的最終用途

註:在這裡,螢光材料是指用於雷達顯示屏等裝置的螢光性稀土化合物。
資料來源:Humphries

2.3資源需求

對稀土產品的需求取決於對含稀土成分的磁鐵平板顯示器、汽車、催化劑等產品有直接需求的消費者。在這些產品中,無論是從使用量還是價格角度看,稀土成分都微乎其微,但因其特殊化學性而難以取代。對含有稀土成分的最終產品的需求增加轉化為對稀土本身的需求增加。鈰、鑭和釹共占稀土金屬使用總量的80%以上(圖1)。

圖1 2012年若干稀土元素使用情況(%)

資料來源:Tasman,2013

如果按最終用途對稀土金屬的使用加以劃分,我們就會看到一個更為多樣化的結果:半導體元件拋光、磁鐵、催化劑和合金,各占稀土金屬使用總量的20%左右(表2)。

表2 稀土需求



稀土需求也可以按國家區分,但我們缺乏這方面的完整統計數據。美國、中國和日本共同主導著稀土產品製造的上游環節。在這三個國家中,稀土的最終使用量從1995年的4萬t增長到2008年的8.4萬t,翻了一番以上。1995年,美國是稀土最終使用量最大的國家,占全球總量的50%以上,但後來被中國超過,在13年的時間裡,中國的稀土最終使用量全球占比從最初的22%增長到66%。日本的全球占比始終保持在23%。這表明「許多稀土元素的最終使用經歷著相當穩定的、並非十分令人吃驚的變化,大體上隨著總體經濟增長而增長。」這是一個合乎實際的、並非聳人聽聞的結論,應當引起我們足夠的注意。不過,還應當認識到,稀土的某些新應用,如釹鐵硼等永久性磁鐵的增長非常可觀。

據估計,過去十年間全球每年對稀土金屬的需求總量約為12萬t。以前曾有預測,全球對稀土金屬的需求將保持持續的強勁增長態勢,但這一預測並未成為現實,部分原因是2011~2012年稀土金屬價格急劇上升產生了不利影響,以及為加強和優化稀土金屬在經濟領域中的應用而採取了各種措施。以前預測的2020年前稀土金屬需求年均增長6%~16%的比率已經下調,最近的預測值在2%~4%之間,具體值取決於其應用和稀土金屬資源狀況。目前預測,到2020年,全球對稀土金屬的總需求將達到14萬t,明顯低於2012年預測的18.5萬~21萬t的水平。

03
稀土供應

3.1資源儲量

稀土礦床可能是原生或次生的。前者與火成和地熱過程有關,後者是指稀土元素在沉積和風化過程中聚集在一起。原生性礦床包括碳酸鹽岩、鹼性火成岩、非稀土礦床(鐵氧化物- 銅- 金礦床)和熱液礦床。

次生性礦床包括海砂礦、沖積砂礦、古砂礦、紅土型砂礦和離子吸附型黏土。

以下三種礦物構成主要的商業性稀土來源:

氟碳鈰礦,含有輕稀土元素的氟碳酸鹽礦物;
磷鈰鑭礦,含有輕稀土元素和釷的鈰類磷酸鹽礦物;
磷釔礦,含有重稀土元素的磷酸鹽礦物。

但鈰鈮鈣鈦礦(一種鈣鈦礦級的氧化物礦物)也能提供稀土來源,但僅開採於俄羅斯北部科拉半島的一個礦場。該礦的主要成分是輕稀土元素,但放射性釷的含量也很高。

氟碳鈰礦和磷鈰鑭礦是輕稀土元素的主要來源(主要是鈰、鑭和釹)。磷鈰鑭礦中鑭的含量較低,但釹和重稀土元素的含量較高,釷的含量也較高。磷釔礦含有重稀土元素(釔、鏑、鉺、鐿和鈥)。另一個正處於討論中、尚未大規模利用的潛在稀土來源是一種叫磷灰石的磷酸鹽礦物,它是鐵礦石等礦物開採過程中產生的副產品,目前主要存在於尾礦壩中。使用過的鈾溶液是與此類似的另一種潛在稀土來源。

鑭系元素的出現次序遵從哈金規則,即原子序數為雙數的元素比與其最接近的原子序數為單數的元素更為常見。鑒於在地質結晶過程中半徑相似的離子傾向於相互追隨,較輕的稀土元素存在於某些宿主礦物中,而較重的稀土元素則存在於另外一些宿主礦物中。這是將稀土元素劃分為鈰族(輕稀土)和鑭族(重稀土)的依據,也是區分其相對豐富程度的依據。

任何一種金屬資源的數量都不是一個取決於勘探和地質因素的靜態數字,而是與該金屬價格有關的動態數量。該金屬的價格上升,有助於發現新的礦床,也有可能抬高其開採和加工成本。因此,金屬的儲量和資源量是經常變化的,因此在談到金屬的儲量和資源量時,應說明是根據何種價格計算得出的。我們目前面臨的問題是,對於一種具體的金屬,包括中國擁有重要礦床的稀土金屬在內,越來越難及時獲取正確可靠的數據。在人們對稀土金屬的可供性憂心忡忡的年代裡,不同國家給出的資源數據存在巨大的差異。

2011年,美國地質調查局宣布全球稀土總儲量為1.13億t,資源量為20億t。在該總儲量中,約有49%即5500萬t位於中國;而據稀土勘探企業2012年初公布並被納入全球勘探資料庫IntierraLive的數據,全球稀土總儲量和資源量分別為1.03億t和40億t。

分析一下這些資源數據就會發現,中國僅控制了其中的9%。即便這非常有可能是一個低估值,我們下面得出的結論也是明確的:地球上的稀土資源量和儲量足夠大,即使在稀土需求迅速增長的情形下,也足以在未來很多年滿足人們對稀土的需求。

稀土資源和稀土礦藏幾乎在世界各地都有分布,特別是那些政治穩定且具有長期開採經歷和經驗的國家或地區,如加拿大、澳大利亞、美國、瑞典、格陵蘭等。在這裡,關鍵問題並非生產過程中的開採階段,而是價值鏈中的提取環節。

3.2資源潛力

稀土金屬是一個極為典型的例子,它告訴我們:當人類不需要某種金屬時,我們知道的這種金屬的礦床會較少,而當人類對這種金屬的需求增長時,新的礦床就會被發現。最近5年來,稀土一直是政治和經濟的焦點,大量稀土礦床被勘探出來,可供利用的稀土資源越來越多。日本科研人員甚至在太平洋海床的沉積淤泥中發現了大量的稀土礦床。他們估計,這些礦床的儲量巨大,當然,其開採成本也將非常高昂,因為它們位於水下3500~6000m 的深處。

人們曾普遍認為稀土僅存在於有限的礦床中,中國牢牢掌握著大部分稀土礦藏,事實證明這種看法是完全錯誤的。人們將會逐漸認識到世界上許多國家都蘊藏著稀土資源。導致稀土資源在政治上受到重視甚至被視為關鍵的並非地質或開採因素,而是其他因素。

3.3稀土生產

19世紀後半期,大多數稀土金屬被分離出來,它們的用途也逐漸明確。1885年,化學家兼商人奧爾·馮·威爾斯巴赫(Auer van Welsbach)發明了白熾燈罩,實現了室內照明和大城市街道照明的革命。

金屬氧化物燈罩加強了汽燈的照明效果。第一盞這種類型的街燈於1891年11月4日在維也納亮起。這一發明立即取得了成功,後來人們認識到稀土金屬鈰的氧化物最適合這一用途。白熾燈罩的生產導致了大量含有廢棄物的稀土產生,威爾斯巴赫後來將其與鐵混合,生產出作為香菸打火機原材料的所謂「混合稀土金屬」,再度取得商業上的成功。

稀土的首次商業性生產發生於1875~1888年瑞典巴斯特奈斯礦區的一個礦井內。1887年,一家英國公司開始在南、北卡羅來納州海邊沙灘上開採沖積型磷鈰鑭礦。不過,隨著稀土生產在其他國家或地區的進行,在美國進行的稀土開採活動很快變得無利可圖。巴西首次開採磷鈰鑭礦恰好與美國在同一年。

在20世紀最初10年,威爾斯巴赫的公司和德國釷業辛迪加公司聯合開採巴西和印度的海邊沙灘。直到20世紀60年代初期,這些礦藏充分地滿足了全球稀土需求。因此這一時期被稱為磷鈰鑭礦時代。

從20 世紀30 年代末到50 年代,稀土的生產與尋求核彈和其他武器的原材料密切相關。許多稀土金屬礦石含有製造核武器所必需的放射性金屬釷。開發釷礦首先成為美國,繼而成為其他核大國以及希望研製核武器國家所面臨的關鍵問題。對釷資源的競爭在全球展開,盎格魯美利堅集團於1952年在南非Steenkampskraa開挖了一座地下礦井,在1963年關閉前,該礦井所出口的磷鈰鑭精礦石共計約5萬t。

在位於美國本土的芒廷帕斯稀土礦建成投產前,該礦對於美國至關重要。另一個例子是美軍在台灣投資興建的一個大型項目,旨在開採台灣島西南海岸的磷鈰鑭礦。這一項目還產生了一個作用:它為外界了解台灣的稀土金屬資源奠定了穩固的基礎。事實上,在1984~1991年,該項目每年生產的磷鈰鑭礦石達500t左右。自第二次世界大戰剛剛結束的1947年擺脫英國統治而取得獨立後,擁有核武器就成為印度這個新生國家的當務之急。這間接導致了印度稀土生產的擴張。

蘇聯的稀土開採始於第二次世界大戰後,與其核計劃密切相關。當時該國的稀土開採主要集中於以下三個地點,即科拉半島的洛沃澤羅礦井(輕稀土元素)、吉爾吉斯斯坦和哈薩克斯坦(重稀土元素)。

稀土生產在20世紀80年代末達到最高峰,約為8500t。目前,俄羅斯的鈰鈮鈣鈦礦產量約為3000t。

在蘇聯時期,稀土礦的精選活動在愛沙尼亞和哈薩克斯坦進行,而消費則發生於俄羅斯,1990年蘇聯解體後,這一生產鏈被割斷。目前,俄羅斯對重稀土元素的全部需求均由中國進口來滿足,俄羅斯現正計劃開採西伯利亞克麥羅沃地區的褐簾石,以生產重稀土金屬。1965~1985年是所謂的芒廷帕斯時代,美國公司Molycorp是稀土金屬生產領域的主導者,該公司於1952年正式開挖了一個大型的地下氟碳鈰礦井。由於來自中國同行的激烈競爭和環境標準的日益嚴苛,Molycorp在2000年前後停產。

稀土行業自1985年起進入中國時代。20世紀80年代,隨著稀土開採行業承受的環境壓力越來越大,加之有限的稀土金屬市場妨礙了稀土生產設備和工藝的投資收益,美國、澳大利亞和世界上其他國家/ 地區逐漸停止了稀土生產。中國的稀土生產始於20世紀50年代,這一時期成立的包頭鋼鐵公司(包鋼)不僅在世界稀土生產領域占據主導地位,其年度鋼鐵生產量也相當可觀。這家鋼材和稀土金屬生產企業是當時最重要的中蘇合作工業項目企業之一。最著名的稀土開採場是位於中國北部內蒙古自治區的白雲鄂博,其所有權人是包鋼集團旗下的包鋼稀土高科技公司。自20 世紀60年代以來,中國高度重視制定恰當的計劃,以便最大限度地利用白雲鄂博。這一計劃包括在全國範圍內尋求並調派工作人員,以便研究回收稀土元素的高效方法,同時努力促進稀土技術的研發。

由於中國的環境法規更為寬鬆,中國的稀土生產仍在繼續,自20世紀90年代末以來,中國的稀土生產企業始終主導著世界稀土市場。饒有趣味的是,中國鎂業的發展歷程與其相似,基於相似的原因,特別是北美和歐洲更為嚴格的環境標準,中國逐漸加強了對世界鎂業市場的控制。2013年,全球稀土金屬特別是輕稀土金屬生產的40%~50%(5.5萬t)來自白雲鄂博礦場。重稀土元素最重要的來源是中國南部地區的15個規模較小的礦井,它們都是離子吸附型氟碳鈰礦。

圖2列示了1956年以來全球稀土生產情況;表3則按國別列出了1975年以來全球稀土生產詳情。稀土開採不僅在地域上高度集中,而且被少數幾家公司所左右,因此,稀土供應問題變得益發尖銳。


圖2 全球稀土生產情況(1956~2008 年)
資料來源:Engineering & Mining Journal

表3 各國家稀土產量(千噸)

資料來源:2015 年原材料數據。
註:「——」表示零,「⋯」表示無統計數據,「*」表示非公曆年度。

3.4主要稀土生產企業

包鋼稀土高科技公司是全球首屈一指的稀土金屬生產廠家,年產量約5萬t,占全球稀土產量的50%左右。稀土是來自鐵礦石的副產品/ 聯產品,因此其開採具有相當大的成本優勢。事實上中國的稀土生產企業都控制在中國政府手中,即使不將其他稀土生產企業包含在內,中國稀土行業的HHI指數也已經超過了美國聯邦貿易委員會所稱的1800 的「高度集中」的極限值。在各種金屬行業中,稀土金屬是企業集中度最高的行業之一。

在中國稀土開採行業,除包鋼外,還有七家大企業,分別是中國鋁業公司、中國五礦集團、中國鋼研科技集團、贛州稀土礦業公司、江西廣盛稀土礦業公司、廈門鎢業公司和江西銅業公司。這幾家公司控制著中國的大部分稀土資源及其開採。在中國,小礦井非法從事稀土生產的現象很普遍。中央政府歷來嚴厲打擊此類活動,因為它們造成了嚴重的環境問題,同時還存在無證開採、效率低下等問題。據報導,非法開採已經減少,但每年的非法開採量仍高達數千噸,而以前價格較高時更是高達2萬~3萬t。

最大的非中國稀土生產企業是Lynas公司,該公司在澳大利亞擁有Mount Weld礦井,在馬來西亞擁有一個稀土礦精選廠。Lynas公司於2011年開始運營,數年來始終在擴大生產,儘管這兩處都面臨著種種問題,2015財年(截至6月30日)的稀土氧化物產量仍達到10223t,而2014年僅為3965t。

美國的Molycorp 公司現正面臨著嚴重的經濟問題,於2015 年年中進入自願破產程序(根據美國《破產法》第11 章規定)。該公司芒廷帕斯礦井的初級生產在2015 年10 月開始維護和保養前始終未能達到最高水平。2014年的稀土氧化物產量為4769t,而2013 年僅為3473t。各企業的生產詳情如表4 所示。

表4 按公司和礦場列示的稀土產量

資料來源:2015年原材料數據

3.5主要稀土項目

2010 年稀土價格上漲,政界對關鍵原材料的關注,人們對中國主導稀土市場的擔憂,不斷增長的稀土需求,特別是對「綠色」技術的需求等諸多因素的推動,使稀土行業出現了一些新動態,若干勘探項目啟動,同時開始了對稀土價值鏈和稀土回收可能性的研究。

2012年,全世界共有約550個稀土勘探項目,有的尚處於初始階段,有的則達到深入勘探階段。當然,這只是一個非常保守的估計,因為只有極少數中國項目被納入統計。大多數項目尚處於初期論證階段,還沒有明確的資源對象。據估計,當時約有300 家企業在全球範圍內勘探稀土礦床。部分較成熟的稀土項目如表5 所示。它們處於不同的發展階段,但都有明確的資源對象,有的已經探明了儲量,其中大部分依據的是不同的國際標準,但有些還基於歷史數據或估計的資源或儲量。加拿大這方面的項目最多,資源基礎也最大,在項目數量(和資源)方面緊隨其後的是澳大利亞。這些項目即使並非全部至少也有許多目前正處於擱置狀態,等待稀土價格好轉。

表5 全球稀土項目(2012 年)

資料來源: 2013 年原材料數據

歐洲進行的最深入的稀土項目均在北歐地區(從東到西依次為芬蘭、瑞典、挪威、丹麥、法羅群島、愛爾蘭和格陵蘭),見表6。在這些項目中,Norra Kärr稀土礦是唯一仍在認真向前推進的項目,儘管在稀土價格低迷形勢下,該項目向前推進的速度並不快,同時仍無法在股市籌集進一步發展所必需的資金。該礦主要含有重稀土,包括鏑和釔,預計它們都屬於緊俏礦產。該礦還含有少量放射性元素鈾和釷,它們在其他情形下通常與稀土礦相伴生,還會造成環境問題。在稀土價格跌落到與2010 年峰值前時期相似的水平時,歐洲和世界上其他地區的許多稀土礦項目進入以拼搏求生為特徵的蟄伏狀態。

這些稀土礦項目所處的不同發展階段意味著最終將有一批新的稀土生產企業遍布世界各地,它們從勘探到生產通常需要5~15 年的時間。這些未來礦井的總體潛在生產能力將遠遠超過目前預期的世界總需求。稀土領域的大部分未來需求集中於重稀土元素,主要是釹、銪、鋱、鏑和釔,因此尋找富含這些元素的礦床成為關鍵問題。在這方面存在的風險是,當這些項目在5~10 年後投產時,世界上其他地區的礦井已經滿足了世界市場的需求。這裡特別指出,即使一個小礦井也能滿足很大一部分的稀土需求。這裡還要強調指出,未來的稀土供應將在很大程度上決定未來的稀土需求。這聽起來有點離奇,但並不難理解:一方面,如果稀土供應增加,價格就會下降,新的應用就有可能產生;另一方面,如果稀土價格長期像目前一樣高企不下,稀土需求就不會發展起來,或只能緩慢發展。

歐洲的稀土項目(2014 年)

資料來源:2015 年原材料數據

各種稀土在化學性能方面非常相似。這意味著它們往往相互混合在一起,難以將其相互分離。然而,稀土的需求結構不同於這些未來礦井的預期供應結構。某些稀土元素短缺,而另外一些稀土元素過剩的現象是難以避免的,這是因為礦石生產應足以覆蓋人們對最稀少的稀土元素的需求,而過量的其他稀土元素是作為副產品「自動」出現的。對於一個同時生產若干種金屬的礦井來說,這是一個令人進退兩難的困境。

3.6生產過程

從標準選礦流程產生的富集物中提取稀土金屬是很複雜的,涉及一系列專門工藝。萃取稀土金屬的第一步被稱為「裂解」,即藉助於酸或鹼,將富集物轉化為可溶性氯化物和硫酸鹽。採用最常見的溶劑提取工藝就可以把含有稀土鹽混合物的溶液分離出來。當然也可採用其他工藝,如用來產生某種稀土氧化物的選擇性氧化/ 還原、離子交換和分步結晶/ 沉澱,但這些工藝的選擇取決於當時當地的具體條件。純凈的稀土金屬是通過熔岩電解或金屬熱還原生產出來的。這些工藝在技術上是艱難的,在環境方面尤其艱難,因為在生產過程中有可能釋放出pH值極高/低且對環境及工作人員的健康與安全有不利影響的放射性物質(釷)以及其他化學物質和試劑。

3.7使用替代品

能夠簡單地用某一稀土混合物取代某一非稀土物質的情形是很少的,即使用另一種稀土金屬取代,在大多數情形下也需要全新的產品設計。某些應用即使不使用任何稀土替代品,通常也不能產生足夠的效率和效能。開發必要的稀土替代品需要進行大量的研究,因此短期內不太可能在更大程度上用替代品取代稀土。但在稀土價格長期居高不下的情形下,稀土金屬的最終用戶不遺餘力地採取使用稀土替代品、縮減規模等措施減少稀土需求。歐盟委員會確定了「替代性指數」,這是衡量在各種應用中使用稀土替代品的難度的指標。重稀土元素的替代性指數為0.77,輕稀土為0.67,而鉻為0.96,磷酸鹽岩為0.98,鎂為0.64(在所有關鍵性元素中替代性指數最低)。

3.8回收利用

鑒於稀土在各種應用中的大量使用,各種廢棄物和殘渣中必然積存著稀土。然而,由於大多數應用中稀土元素的含量很低,稀土回收成本肯定高昂到不可能回收的程度。目前歐盟委員會估測所有稀土「生命周期終結後回收投入率」為0。儘管如此,仍有人在做著回收稀土的努力。在日本,為回收稀土金屬,人們發明了非常新奇的冶金方法並將其投入全規模試驗,但這些新奇的冶金方法在未來近期甚或中期並不具有商業意義上的實際可行性。在中國台灣和比利時,燈管回收制度被成功地付諸實施。但人們普遍認為,在未來很多年裡,稀土的回收成本將會高於原始生產成本。日本住友集團與哈薩克斯坦國家原子能公司(Kazatomprom) 聯合創辦的合資企業Summit Atom稀土公司(SARECO) 於2012 年開始從鈾礦石殘渣中提取稀土金屬。


04
稀土價格

與許多小金屬一樣,稀土金屬也缺乏交易平台。稀土金屬及其氧化物是由專門的稀土金屬交易公司銷售的。稀土氧化物的供應通常基於長期保密性合同,其價格機制是不透明的。不同稀土金屬及其氧化物的價格有很大差異。重稀土元素一般比輕稀土元素昂貴,因為它們在大多數礦床中的儲量並不大。每個重稀土元素提取難度相對較大,提取成本相對較高,這是影響重稀土元素價格的另一個因素。

自20世紀50年代以來,稀土元素價格波動很大,這主要是供需不平衡造成的,與環境立法中的政治決策和通貨膨脹、能源成本等經濟因素也有一定關係。1958~1971年,稀土價格大幅度下降,這主要是由於加利福尼亞芒廷帕斯礦井建成投產。20世紀70年代,稀土供應繼續增加,但稀土需求也在同步增加。到20世紀70年代末,稀土經營成本的增加導致其價格上漲,這種情況一直持續到20世紀80年代初期。然而,1985年以後,由於通過了新的環境法規,石油行業對作為流體裂解催化劑的稀土元素的需求也不再像過去那樣多。

20 世紀80 年代末,稀土價格依然低迷,這是因為隨著中國稀土業的迅速發展,稀土的供應超過了需求。1995年,稀土需求大幅增長,引起人們對稀土供應的擔憂,稀土價格面臨著被迫抬升的壓力。在這種情況下,中國加強了稀土生產,稀土價格在第二年即出現回落。由於釹鐵硼磁鐵的廣泛使用,2000 年對釹和鏑的需求急劇增長,在這種情況下,中國再次加強了對有關稀土金屬及其氧化物的生產。由於無法對某種稀土元素進行選擇性開採,對一種稀土元素的開採必然造成其他稀土元素的生產過剩和價格下降。

大多數稀土氧化物的價格在2002~2003年達到最低點,此後逐漸上升,直到2006年。2006年後,上升速度加快,於2008年上半年達到頂峰。在輕稀土元素氧化物中,鐠和釹的價格上升幅度最大,在2002~2008年期間上升了將近700%。重稀土元素不僅較為稀少,而且在21世紀在工業領域變得越來越重要,在2002~2008年期間,鏑氧化物和鋱氧化物的價格分別上漲了500%和300%。和許多基於資源的行業一樣, 稀土行業在2008/2009年全球金融危機中受到的打擊也很大,稀土價格大幅下跌,鋱價格下降到360美元/kg,比價格較高時的2008年下降了50%以上。鐠和釹的價格在2008年上半年急劇下降,2009年初恢復到以前的水平,當年一直穩定在這一水平上。2000年以來,中國政府特別是其中央政府控制不及的稀土非法生產加劇了稀土價格波動。

鈰氧化物等輕稀土的價格從約10美元/kg上漲到近150美元/kg,這是以往從未達到過的最高價格。另一種輕稀土元素釔的價格變動與其相似。鏑氧化物的價格從約100美元/kg飆升到2500美元/kg,釹氧化物的價格更是從25美元/kg飆升到375美元/kg。上述價格下降的速度幾乎與其上升時一樣快。不過,各種重稀土目前的價格仍比2010年高100%~300%,但遠遠低於鏑和釹在2015年中期的價格,當時它們的價格分別為近500美元/kg和50~60美元/kg。

預計未來的稀土價格將大體上保持目前的水平,但釹、鋱、鏑和釔除外,預計這幾種稀土元素未來的價格將高於目前的價格,這得益於永久性磁鐵需求增長和中國境外新的稀土生產商難以維持生產。鑒於稀土生產商本來就不多,加之全球稀土產量有限,稀土價格的高度波動性將會持續下去。新增產能或降低需求有可能破壞微妙的市場平衡。顯然,稀土價格必須至少覆蓋生產成本。稀土價格因礦床的位置、類型和使用的開採工藝不同而不同。據估計,作為標本的瑞典Norra Kärr礦床稀土氧化物平均運營成本為21美元/kg,這裡並未把建設一個稀土廠的資本性支出約4.256億美元考慮在內。如果稀土價格並未高於目前的水平,在中國境外開辦新的稀土礦井和生產廠幾乎是不可能的。

05
地緣政治

生成稀土資源的地質條件並不缺乏,事實上,稀土資源近幾年來增長很快。歐盟乃至全世界未來原材料供應面臨的主要風險源自其他因素而不是自然資源供應,全世界所需的各種金屬和礦物的可供性是與地緣政治因素息息相關的,這些地緣政治因素包括稀土生產國的政治穩定、稀土生產企業和生產國集中程度、社會問題、貿易扭曲以及對稀土勘探、開採和加工的投資程度等因素。

影響自然資源供應安全的其他因素包括有稀土的回收和代用。稀土價格上漲和稀土供應短缺有可能促使人們尋求稀土替代品。任何材料的可替代性都是有限的,因為在尋求任何材料的替代品時都必須首先考慮保持該材料的功能,對於稀土這種性質獨特的金屬來說尤其如此。其實,稀土替代品也可能很昂貴,還可能獲取途徑有限,其使用也有可能因環境等因素而受到限制。一般來說,歐盟資源利用率較高,包括廢棄物回收率較高,從而降低了資源供應短缺的風險,但仍不足以保障現代工業經濟對原材料的需求。另一個值得考慮的因素是新興技術導致的未來需求變化。

歐盟把「供應短缺風險和對經濟的影響高於其他大多數原材料」的原材料定義為關鍵原材料。關鍵原材料如下所示:

銻(中國)、鈹(美國)、硼酸鹽(土耳其、美國)、鉻(南非、哈薩克斯坦)、鈷(剛果民主共和國)、焦煤(中國)、螢石(中國)、鎵(中國)、鍺(中國)、銦(中國)、菱鎂礦(中國)、鎂(中國)、石墨(中國)、鈮(巴西)、磷酸鹽岩(中國)、鉑族金屬(南非)、重稀土元素(中國,純度99%)、輕稀土元素(中國,純度87%)、金屬矽(中國)、鎢(中國)。

這是歐盟委員會評定的2014 年關鍵材料清單,大多數重要生產國都參與了評定。在歐洲進口的所有稀土元素中,原產於中國的占41%,原產於俄羅斯的占35%,原產於美國的占17%。

最近對關鍵礦物進行的許多研究旨在幫助人們認清在資源可得性方面有可能出現的問題或緊張性,但這些著眼於礦物關鍵性的研究大多有某些重大局限性,那些著眼於礦物長期關鍵性的研究尤其如此。評估礦物關鍵性的方式向來集中於有可能發生的短期短缺,以便就未來幾年的資源保障問題向有關企業和國家提供一些有益的建議;至於評估和洞察長期性的原材料供應問題,這些研究是遠遠不夠的。洞察哪類衝突、政治形勢或資源市場動態有可能影響原材料供應,包括其開採、提煉和運輸,是討論確定哪些原材料屬於關鍵性原材料的必不可少的依據。原材料生產國試圖控制環境損害、社會影響和「不可再生」資源的可持續性問題的正當要求往往被忽視或低估。

鑒於上述清單及其對中國的重點關注,特別是其他國家對從中國進口稀土的依賴,下一節將較為詳盡地探討中國方面的問題。

5.1中國的稀土資源及政策

1992 年,中國領導人鄧小平的「中東有石油,中國有稀土」,富有遠見地強調指出了稀土金屬的重要性。儘管中國境外也有幾家新的礦井投產,但截至目前,世界上將近90%的稀土生產控制在中國人手中。要了解稀土行業的全球形勢,就必須了解中國對其產生的影響。中國早在20世紀80年代就開始為把自身打造成世界上最大的稀土生產國而努力,863計劃與973計劃揭開並推動了中國在世界稀土領域的科技發展。截至2007年9月,中國擁有約130個釹鐵硼磁鐵生產企業,年產量約8萬t。在10年的時間裡,中國釹鐵硼磁鐵的產量從1996年的大約2600t增長到2006年的大約3.9萬t,年均增長率在30%以上。

世貿組織專家組和上訴機構已做出裁定,要求中國必須解除對稀土的出口限制,包括企業出口稀土時必須遵循的出口稅、出口配額和限量。該裁定出台後,中國政府改變了策略。為應對因稀土生產失控而導致的環境和其他方面的問題,中國中央政府極力對長期以來自行其是的稀土生產企業加以控制,其目的是為了加強中央政府對整個稀土行業的掌控。數十家稀土生產企業(其中有幾家是非法的)被暫時或永久性關閉。工業和信息化部通過了一項旨在簡化稀土行業管理的計劃(即《稀土行業發展計劃2009~2015》),將全國稀土行業劃分為三個地區,即北區、南區和西區。南區包括江西、廣東、福建、湖南和廣西;北區包括內蒙古和山東;西區指四川。

2009~2015年,輕稀土主要分布在內蒙古和四川,中等稀土和重稀土主要分布在江西、廣東和福建。中國中央政府決定將以前分散破碎的稀土行業整合為六個大型的稀土開採與加工集團。北區的包鋼稀土集團(受控於包頭鋼鐵集團)系中央政府直屬企業,是稀土行業的主要角色。在南區的江西和其他省份,稀土行業遠比北區分散破碎,中央政府決定選擇贛州稀土公司、中國五礦集團和中國鋁業公司,以這三家企業為主體,兼并其他稀土生產企業。在西區,只有一家與稀土有關的企業,即江西銅業集團公司。在加工與分離環節,在全國範圍內選擇了六家公司,其中有三個公司是央企,即包鋼稀土集團、中國鋁業和中國五礦集團,另外三個是地方企業,即贛州稀土公司、廣盛稀土和廈門鎢業。預計稀土加工與分離企業將從目前的130 家削減到20 家。這一新的企業格局由中國工業和信息化部負責監管。

圖3 下遊行業中的稀土使用情況

資料來源:Wübbeke

5.2出口限制政策的思考

儘管中國的稀土生產一直在增長,但鑒於國內需求的增加,中國政府自2005年以來對稀土氧化物出口配額施加了若干限制。2010年,中國加強了稀土出口限制,宣布將於2012年將稀土出口配額進一步削減40%。中國還提高了稀土金屬及其氧化物的稅率。

鑒於美國、歐盟、日本和其他一些國家於2009年針對中國稀土出口配額向世貿組織提起了申訴,世貿組織於2011 年做出了不利於中國的裁定,認為中國控制境外垂涎的原材料出口違反了國際法。中國對該裁定表示遺憾,堅持認為其出口政策是建立在環境保護和資源保護基礎上的。2015年,中國最終接受了世貿組織的全部裁定。

中國施加出口限制的意圖和由此導致的供應安全問題一直是不少研究項目的重點課題。一個尚未被廣泛採用的出發點是努力全面而不是孤立地看待中國的行動,全面審視在廣泛的政策領域發揮作用的所有因素,包括環境問題、工業效率、組織結構和資源保護。白熱化的爭辯無助於解決問題,只有彼此平靜下來,認真審視中國的行動和其他國家的反應,才能解決現實問題。

06

對未來的展望2015年5月20日,中國通知世貿組織爭端解決機構其已取消了與稀土、鎢和鉬有關的所有違反世貿組織規則的出口稅、出口配額和交易權限制。中國同意遵守世貿組織的裁定。稀土問題當然不會到此為止,美國直接通知世貿組織,它不認為中國遵守了世貿組織的裁定。但令人高興的是,世人現在終於能將其關注焦點轉向發展中國家和新興經濟體可持續發展所必需的除稀土以外的其他金屬和礦物。

一個常被人問起的問題是:稀土是否稀少?分析一下製成品中稀土成分的含量,就會非常明確地知道,它們確實是稀少的。從絕對量的角度看,它們的重要性是有限的。全球稀土年產量約為12萬t,而鎳的全球需求量10倍於此,銅的需求量100倍於此,鐵礦石的需求量1000倍於此。全球銅產值為1060億美元,稀土金屬的全球產值難以估計,但僅就礦井階段而言,肯定低於20 億美元。

最近幾年,稀土需求並未像2011年鋪天蓋地的宣傳中人們所預測和期望的那樣增長,反而回落下來。顯然,當時的情況並非僅僅是稀土的供應保障問題,很可能還有多種因素造成的結果,例如,除中國以外的其他所有國家都缺乏保持稀土生產的興趣,因為稀土生產經濟效益並不是很高,還會造成嚴重的環境問題,以及在金屬「超級周期」期間人們對金屬供應問題的普遍擔憂,也許更為重要的是人們普遍對中國迅速擴張的地緣政治企圖抱有疑慮。稀土顯然為他們提供了指責中國的機會。

關鍵性這一概念是21世紀前十年中的後五年里發展起來的。然而,這並不是一個很高明的工具,因為他們極少關注作為分析對象的金屬和礦物產生的經濟影響。最終客戶對稀土價格上漲的敏感性是非常低的,因為稀土價款只是產品總成本中的一個微小部分。應該指出,美國軍方對稀土的關注遠遠低於其他戰略性金屬。

稀土價格上漲和人們對稀土供應的政治性擔憂導致了以下兩個重要領域的行動:

(1)需求的減少與最小化。當稀土價格較低,稀土幾乎無限制供應時,人們是沒有動力節約或節省稀土的。雖然稀土資源的節約或節省是一個艱難的過程,需要經過很長的時間,但是它們確實降低了稀土需求,促成了某些稀土替代品的應用,儘管這種替代品應用不太廣泛。

(2)新礦床的勘探與認定。鑒於世界各地發現了大量稀土金屬礦床,最近的調研表明,中國僅占世界資源的三分之一,好像市場已經解決了目前最為迫切的供需不平衡問題。一哄而上的勘探對於被勘探對象來說是一種無以復加的傷害。數百個被認定的礦床和規劃好的項目即將投產,僅那些提交了投資概算的項目就帶來了近100 億美元資金,超過需求10 倍之多。

事後看來,在中國已經開始稀土出口並同意遵守世貿裁定時,人們一度覺得對稀土供應的擔憂被過分高估了。如果稀土元素價格繼續保持在目前相對較低的水平上,中國對稀土市場的主導作用就會再度加強。

不過,鑒於目前關於中國稀土生產水平和其他生產詳情的秘密僅服務於投機利益集團,人們對該領域的透明化要求有增無減。為避免浪費財務資源,並讓研究人員重點研究更為迫切的可持續性問題,應允許稀土的一級和二級稀土生產保持健康平衡,避免目光短淺的政治化。令人遺憾的是,目前的稀土市場就是這種目光短淺的政治化導致的。

有關各方應相互合作,綜合性地解決各種問題,而不是將其截然分開,這不僅符合中國的環境利益,也有助於解決稀土金屬購買者擔憂的稀土供應保障問題。全球稀土金屬市場僅有少數幾個全球性的主要稀土生產企業有立足之地。在金屬資源涉及的範圍內,我們的分析研究不應單純著眼於稀土金屬,而應將其擴大到中國和西方國家的稀土供應保障問題。高度利用稀土金屬的巨大但尚未開發的潛力使我們得出這樣一個結論:從耐高溫陶瓷到電子產品和可再生能源行業,稀土可解決人類面臨的許多問題。太多的問題使我們難以一一置辯。
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Yota



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文章: 10205
來自: 台灣共和國 (Taiwan Republic)台中市

發表發表於: 星期日 四月 15, 2018 9:32 am    文章主題: 引言回覆

豬哪還真以為地球都繞著牠們了~
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海兒
版面管理員


註冊時間: 2007-03-23
文章: 21922

發表發表於: 星期日 四月 15, 2018 9:53 am    文章主題: 引言回覆

我認為2010年中國對日本實施稀土限制出口,不過是因為中國本身的稀土開採對自然環境的破壞已經到了連人都明顯感覺受害,而不得不加以限制的地步,然後中國共產黨順勢操作說成好像是他們對日本進行政治報復的手段,來自愚愚人罷了。

所以這一次中國媒體又在那邊談要拿稀土來對付美國,極可能是中國自身已經到了必須更進一步縮減稀土開採,才能夠進行環境整治的地步,但是習包子卻沒有採納,反而很快的對美國妥協,可能是中國政府面臨了若是再限制稀土開採出口,就會對中國經濟造成嚴重打擊,若不限制又會繼續破壞環境的兩難局面下,而不得不然的抉擇!

搞了三十幾年的流血輸出賺取外匯,中國的稀土出口業看來已經難以為繼了!

https://cn.nytimes.com/china/20131023/c23earth/zh-hant/

中國稀土開採的環境代價
KEITH BRADSHER
2013年10月23日



天津一家工廠的工人正在查看熔融稀土合金的真空爐。 SIM CHI YIN FOR THE NEW YORK TIMES

中國天津——在靠近蒙古國邊境的中國北部,持續了20年的稀土精鍊生產所泄漏出來的放射性有毒物質,一直在緩慢地滲入地下,逼近黃河,而這條河是1.5億人口的重要水源。

在中國中南部的江西省,中央政府已經從地方政府手中收回了對稀土採礦區的控制權,因為他們發現稀土金屬的非法露天開採在當地已經泛濫成災。

在東南部的廣東省,監管機構正在想盡辦法修復稻田和溪流。它們遭到了露天稀土開採場的強酸等徑流的破壞,而這些開採場又往往是由有組織犯罪暴力團伙經營的。

散布中國各地的居民面臨著嚴重的環境破壞,幾乎未受過監管的稀土開採和提煉活動在過去20年里日積月累,造成了今天的局面。中國政府已開始斥資數十億美元治理這些活動造成的破壞,但隨着日內瓦的世界貿易組織(World Trade Organization,簡稱WTO)專家組將於本周三發出一份至關重要的報告草稿,環境影響正成為一個國際貿易問題。

業內高管和官員表示,即將出爐的裁決也許不會讓稀土行業本身發生大的變化,它面世時,稀土貿易引發的國際風波已經過去三年了,向WTO實際提起訴訟也已過去19個月之久。不過,此案似乎確實具備意外的功效,那就是有助於激勵中國開展一場重要的環保治理行動。

中國是全球主要的稀土金屬生產國。七年前,中國悄無聲息地單方面對稀土出口徵稅,並強行實施了年出口噸數限制。而後中國在接下來的幾年裡逐漸提高了相關稅率,降低了噸數限制,慢慢減少了對海外生產商的稀土供應。

中國爭辯,為了保護環境,有必要實施這些出口限制措施。美國、歐盟和日本已在WTO就中國的徵稅和配額措施提起申訴。他們指出,中國幾乎沒採取任何措施限制境內的稀土消耗。

曾在日內瓦WTO上訴法庭擔任過兩任主席的詹姆斯·巴克斯(James Bacchus)說,這起稀土案「將成為出口限制和環境方面的一個里程碑式的案例」。

中國國內的製造商能夠獲得大量稀土,從而為筆記本電腦、節能燈泡、風力發電機和電動車等眾多產品製造重要的零件。一些西方和日本的公司已經把工廠搬到中國,以確保能獲得稀土。

WTO專家組要面對的是國際貿易中最棘手的一些問題。WTO的前身關稅及貿易總協定組織(General Agreement on Tariffs and Trade)於上世紀90年代初否決了美國對金槍魚的進口禁令,而這些金槍魚的捕撈方式使海豚面臨危險。從那以後,環保人士就一直對該組織心存疑慮。

基於兩個原因,在過去幾年裡,中國的出口限制已變得不那麼重要了。在美國和澳大利亞已經有其他的稀土礦開始生產,中國在全球稀土產出中所佔的份額,由此從三年前的95%降到了現在的85%。一些公司提高了使用稀土的效率,尤其是最昂貴的稀土——也就是所謂的重稀土——比如鏑。

這種變化可以通過在天津的供給倉庫看出來。這裡有全球屈指可數的幾家生產稀土粉末的工廠,這種粉末是在磁性極強的磁鐵中要用到的。不管是智能手機還是導彈,對稀土最尖端的應用,往往與利用稀土強大的磁性來生產零件有關。這些零件體積雖小,卻至關重要。

天津的這座稀土廠,其所有者是美國莫利礦業(Molycorp),不過它購買的加工稀土幾乎全部來自中國精鍊廠。庫房裡整整齊齊地擺放了大量的稀土罐。盛放着釹的明藍色罐子只有兩英尺(約合0.6米)高,直徑為一英尺多一點,可是卻重達550多磅(約合250公斤),這是因為該物質的密度異乎尋常。釹也是一種高磁性的稀土。

在一個木托盤上單獨放着一個裝着鏑的灰罐子。這種稀土的售價為每磅243美元(約合1478元人民幣)。從2010年9月到11月,中國對發往日本的稀土實施了秘而不宣的禁運,當時兩國之間正發生領土爭端。禁運之後鏑的價格於兩年前飆升到每磅1135美元的高位,產生了可觀的價格泡沫。

價格的突然上漲已經促使公司開始節約使用稀土。莫利礦業現在混入磁性粉末中的鏑用量,甚至只有一年前用量的一半。該公司的許多客戶已經決定,不需要在他們的磁鐵中加入鏑。原本,加入微量的鏑,是為了幫助稀土磁鐵在高於液態水沸點的溫度下維持磁性。

莫利礦業天津工廠的生產主管陳克榮(音譯)說,「四川人認為,沒有辣椒的話他們活不下去,可是沒有辣椒,他們一樣能活。人們喜愛鏑,可是沒有它也一樣能活。」

全球石油行業同樣也開始在煉油過程中使用更少的鑭。它也是一種稀土。在最新的煉油催化劑配方中,鑭的比例從三年前的4%或5%,降到了目前的1.5%。

過,提交給WTO的案子,似乎已經產生了影響,推動了大範圍的環境治理行動。在去年6月公布的一份白皮書中,中國政府詳細闡述了稀土工業給環境造成的危害。雖然這種對問題的承認會讓北京難堪,但或許也支持了它在WTO案中的辯護理由,即稀土業是一個污染嚴重的行業,因此實施出口限制的理由是充分的。白皮書說,「一些地方因為稀土的過度開採,還造成山體滑坡、河道堵塞、突發性環境污染事件,甚至造成重大事故災難,給公眾的生命健康和生態環境帶來重大損失。」

中國官員反覆強調,他們新近對稀土採礦和精鍊的環境影響十分關注,背後的推動力並不是希望能因此避免在WTO的落敗,儘管環境治理可能會對此案有所幫助。

包頭市與黃河內蒙古段之間的村鎮均已整體搬遷到異地的公寓樓。之前有報道稱,那裡的癌症發病率很高,還存在許多與大批稀土精鍊廠有關的健康問題。

最有害的精鍊廠是打破化學鍵的工廠。礦石中的稀土與多種有害物質之間形成了緊密的化學鍵,尤其是與放射性的釷結合在一起。打破這種化學鍵需要用到數以噸計濃度極高的硫酸。於是,寶貴的稀土金屬得以提純,它們本身並無放射性,但剩下的卻是包含有毒化學品和低水平放射性廢物的濃稠液。這種廢液多數被傾倒至世界上最大的尾礦庫中,整個庫佔地4平方英里(約合10平方公里)的,位於臨近黃河的包頭西郊。

這個尾礦庫興建於上世紀50年代毛澤東治下,缺乏阻止放射性廢物及毒素進入地下水的防護層。通過地下水,這些物質又緩慢地往黃河滲透。沒有證據表明,這裡的廢物和毒素已進入黃河,不過中國政府計劃耗資數億美元,抽出儘可能多的受污染的地下水,並向土壤中注入大量的淡水來稀釋剩餘物質,以免污染黃河。

遵照中央政府的指令,一些國有企業關閉了包頭的精鍊廠,在戈壁灘上龐大的白雲鄂博礦區重建。這裡貢獻了世界上約一半的稀土開採量。根據中國官方媒體的報道,有數萬隻羊等牲畜死亡,還有許多小羊出生時嚴重畸形,而可能的原因就是稀土業的放射性污染。

礦區坐落在乾旱地區,除了礦工之外,幾乎杳無人煙。北京的行業官員表示,這裡重建的精鍊廠配有大規模的廢水處理設施。

WTO專家組將於本周三向中國及提起仲裁的國家分發保密的報告草稿。11月21日最終裁決做出前,相關國家可以提出修改意見。

無論哪一方輸,都很可能會向WTO的上訴機構提起上訴。WTO三分之二的裁決面臨上訴,有時贏家也會上訴,以獲得更為有利的判決。12月中旬判決公布後,各方均有六周時間來決定是否上訴,然後上訴機構會有三個月的時間來做出裁決。

稀土業的多數人及國際貿易律師界普遍猜想,中國將在這起WTO爭端中落敗,並將遵照判決取消出口配額和出口關稅。然而,這些轉變或許不會產生重大影響,因為中國在過去幾年間推行產業合并,結果,目前99%合法開採的中國稀土都是在區區10家企業生產的,而它們或多或少都受國家控制。

不過,如果它們過快推高價格,就可能面臨來自美國莫利礦業和澳大利亞的萊納斯(Lynas)的競爭。前者在加利福尼亞州的沙漠地區重開了一處礦場,後者則在西澳大利亞州開採稀土並在馬來西亞進行精鍊和加工。

曾任稀土開採業高管的達德利·金斯諾思(Dudley Kingsnorth)認為,在未來幾年裡,比起出口限制,市場力量對中國未來控制市場的能力或許將產生更大的影響。金斯諾思目前是商科教授,在澳大利亞珀斯的科廷大學(Curtin University)負責核心材料項目(Critical Materials Initiative)。

「如果五年前判決了,倒可能會有影響,」他說。
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